Qué es la Toxicología Conductual; qué hace en Psicología

Qué es la Toxicología Conductual; qué hace en Psicología

La toxicología conductual es el estudio de los cambios de comportamiento inducidos por la exposición a sustancias ambientales. Es una ciencia híbrida, cuyos fundamentos proceden de las ciencias del comportamiento y de la toxicología. Con una asociación cada vez mayor entre las ciencias del comportamiento y la neurología, la toxicología neuroconductual puede ser un término apropiado para describir el campo.

Los estudios sobre el cambio de comportamiento en respuesta a fármacos, productos químicos o condiciones o agentes ambientales (denominados colectivamente en este documento como tóxicos). Los cambios en el comportamiento, así como los cambios en la sensación, el estado de ánimo, la función intelectual y la coordinación motora, son utilizados por los toxicólogos conductuales para identificar los riesgos asociados a la exposición a posibles tóxicos y determinar los mecanismos por los que los tóxicos pueden afectar al sistema nervioso central. La información obtenida a través del comportamiento de la Toxicología puede ser utilizada por los científicos y las agencias gubernamentales para establecer límites permitidos a los niveles de exposición ambiental a los tóxicos. Las técnicas utilizadas en el comportamiento de la Toxicología incluyen encuestas epidemiológicas, experimentos basados en la investigación y en el laboratorio, utilizando sujetos humanos o no humanos.

Los estudios sobre los efectos conductuales en los seres humanos de la exposición a sustancias tóxicas han ido a la zaga de la investigación con animales por al menos dos razones.

En primer lugar, existen limitaciones éticas a la hora de exponer a los seres humanos a sustancias potencialmente nocivas. En segundo lugar, la mayoría de las técnicas disponibles para medir los efectos de la exposición no han demostrado ser sensibles a la exposición de bajo nivel. La importancia potencial de la toxicología conductual radica en la constatación de que los cambios de comportamiento pueden ser el primer indicador de una exposición excesiva a una sustancia tóxica.

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Los primeros síntomas de intoxicación por mercurio en los seres humanos incluyen irritabilidad, ansiedad, insomnio, hiperreactividad, timidez e inestabilidad emocional. Los cambios graduales del estado de ánimo y del carácter pasan desapercibidos para la víctima, al tiempo que producen problemas crecientes en las relaciones sociales, una tendencia a la depresión y signos de hipocondría. Las pruebas psicológicas han demostrado una correlación positiva entre la duración de la exposición al mercurio y el neurotismo y la introversión.

Los disolventes orgánicos se han investigado ampliamente para ver si producen efectos neuroconductuales tempranos. Esta investigación condujo al establecimiento de la nueva enfermedad síndrome del disolvente orgánico (SSO), reconocida en Escandinavia como consecuencia de la exposición a disolventes. Los síntomas son casi idénticos a las quejas tras la exposición a metales pesados e incluyen falta de iniciativa, incapacidad de concentración, fatiga excesiva, inestabilidad emocional, dolor de cabeza y disfunción sexual.

Una de las cuestiones más difíciles a las que se enfrenta la toxicología conductual es la posibilidad de que algunos individuos sean hipersusceptibles a determinadas sustancias. Se ha afirmado que ciertos tipos de aditivos y colorantes alimentarios pueden causar hiperactividad en los niños; esto se conoce como la hipótesis de Feingold en honor a su descubridor. Un pequeño número de niños hiperactivos muestra una hipersusceptibilidad extrema a ciertos aditivos alimentarios.

La teratología conductual, una subárea de la toxicología conductual, se define como el estudio de los efectos funcionales de la exposición a tóxicos durante el desarrollo del sistema nervioso. La exposición puede producirse de forma prenatal o postnatal. Algunos tóxicos estudiados son los aditivos alimentarios, las drogas terapéuticas y de abuso, las hormonas, el alcohol, los metales pesados y los pesticidas. La rata postnatal temprana se utiliza a menudo como modelo animal, porque el desarrollo del cerebro de la rata en la primera semana de vida postnatal es comparable con la fase de desarrollo del cerebro humano al final del tercer trimestre de embarazo. Así, según Ruppert, “la evaluación del comportamiento en ratas tras la exposición postnatal a posibles neurotóxicos puede ser una estrategia útil para evaluar las consecuencias funcionales de la injuria neurotóxica durante las etapas posteriores del desarrollo del cerebro”.

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Las drogas ingeridas prenatalmente pueden afectar al desarrollo del feto y producir alteraciones físicas y/o conductuales. Por ejemplo, la ingestión de alcohol durante el embarazo puede producir el síndrome alcohólico fetal (SAF).Varios estudios han señalado la posibilidad de un efecto neurotóxico de la exposición al aluminio como causa potencial de la enfermedad de Alzheimer (EA). Algunas pruebas que apoyan esta noción incluyen el hallazgo de elevadas concentraciones de aluminio en los cerebros de las víctimas de la EA, el informe de que la intoxicación por aluminio puede desempeñar un papel en el fenómeno de la demencia por diálisis (alteración del comportamiento y demencia en pacientes con enfermedades renales sometidos a diálisis), y una variedad de estudios en animales con gatos, conejos y ratas.

Como ejemplo de un estudio animal que encontró pruebas de cambios de comportamiento tras la ingestión de aluminio, Thorne et al. alimentaron a ratas adultas con comida que contenía diferentes cantidades de aluminio y descubrieron que los niveles cerebrales elevados de aluminio se correlacionaban con un mal rendimiento en una tarea de evitación pasiva y con dificultades en una tarea de discriminación visual con inversión. Las mayores concentraciones de aluminio en los animales se encontraron en el hipocampo; aparentemente, el hipocampo tiene afinidad por concentrar metales como el plomo y el zinc.Debido a la enorme cantidad de sustancias potencialmente neuróticas. tanto sintéticas como naturales, a las que los humanos están expuestos de forma rutinaria. el campo de la toxicología conductual ha florecido desde su creación en 1975.

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